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    Depuis cet instant fatal où elle avait appris la mort tragique de sa mère par cette peste de Ludivine, Isabelle se devait de venir chaque fois que cela lui était possible. Elle s’asseyait dans l’herbe, devant cet étang ou elle repensait à sa chère mère, morte bêtement noyée, sans personne pour la secourir. Elle imaginait la scène et frissonnait d’horreur. Quelle mort affreuse ! Pensa Isabelle en frissonnant. Comme elle a dû avoir peur avant de s’enfoncer définitivement dans l’eau froide, sombre et profonde, sachant très bien que pour elle, c'était sa vie qui s'achevait à cet endroit. La blondeur de sa chère mère aux grands yeux pensifs dont le portrait ornait sa chambre, lui faisait penser à son contraire aux cheveux noir corbeau qu’elle ne supportait pas.

    Le portrait de sa mère était l’unique lien qui la reliait à elle. Tous les soirs et chaque matin à son levé, Isabelle lui parlait. Elle sentait qu’elle la protégeait et l’aimait. Daphné et Isabelle, par l’intermédiaire de ce tableau, n’avaient jamais été vraiment séparées.

    Il existait, au bord de cet étang, un vieux pavillon à demi ruiné par l’humidité et le manque d’entretien ; mais qui avait conservé les lignes élégantes des constructions du 18 ème siècle. A l’intérieur, subsistaient encore quelques-unes des boiseries sculptées et recouvertes d’une fine couche d’or presque effacée, ainsi que de fines peintures dont on l’avait autrefois décoré.

    Dans ces années où la fortune des de Rubens ne les avait pas encore abandonnés, pareil à leurs ancêtres, ils donnaient des fêtes au bord et sur cet étang. Comme l’exigeait la coutume et la bienséance, l’on offrait collations ou soupers, selon les heures ou les invités se trouvaient être encore dans ce pavillon.

    Cela faisait bien longtemps que les de Rubens n’exerçait plus aucune activité en ce lieuCe qu’il restait de leur fortune, ne leurs permettait plus de l’entretenir. Seule Isabelle y venait lire, rêvasser ou dessiner. Seule, non, car un jour, elle y avait trouvé un long voile de tulle blanc qui devait appartenir à sa tante Victoria, puisqu’il n’y avait plus que sa tante, à part elle, qui venait de ce côté-ci du parc. Cette tante qu’Isabelle ne connaissait pas, ne fréquentait ces lieux qu’à la nuit tombée, lorsque sa silhouette déformée par une bosse au dos déportant, par obligation, sa taille, compressant aussi son coeur et ses poumons. Sa tante profitante de la nuit, Victoria, se confondait avec les hombres nocturnes, sortait de la vieille tour, et se dirigeait vers l’étang ou se trouvait le pavillon, étant sûr de n’y rencontrer âme qui vive.

    Deux jours après son entrevue avec la comtesse Marie-Marguerite, Isabelle, par un après-midi maussade, vînt s’asseoir sur une des marches du pavillon légèrement en surélévation, permettant de visionner dans son ensemble cet endroit décidément mystérieux. Elle ouvrit son carnet à dessins qu’elle avait apporté dans l’intention de croquer la berge recouverte des herbes vertes et grasses de l’étang qui lui faisait face. Seuls les trois degrés près de la vieille barque restait à découvert. D’une main déjà très adroite, Isabelle traça une esquisse de cet endroit qu’elle aimait pour son calme, sa beauté, ses cygnes qu’elle aimait voir évoluer sur l’eau, et aussi pour avoir avec elle, le lieu où sa mère devait perdre la vie.

    Adélaïde lui avait donné, elle-même, quelques leçons, et la jeune fille s’était tout de suite montrée très agile dans ses coups de crayon. Ses progrès étaient stupéfiants !

    La vieille demoiselle s’étonnait de son savoir-faire sans jamais avoir pris de véritables leçons, si ce n’est que les siennes. Ce don inné lui rappelait Victoria. Elle était très adroite, elle aussi, de ses mains et artiste accomplit, ce qui lui faisait dire :

    — Quel dommage de ne pouvoir mieux cultiver les dons que vous avez ma chère enfant !

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