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     Le mystère de l'étang-aux-ormes. Page -34-

    C’est dur d’être là, près de moi, n’est-ce pas ? Tu restes aupré de moi qui ai laissé tuer ta mère sans faire un mouvement pour empêcher que ce crime ait lieu devant mes yeux. Laisses-moi... oui, cela vaut mieux. Je suis une maudite…

    Isabelle se laissa glisser à genoux et saisissant cette main fiévreuse qui ne savait quel réflexe adopter, hésitante encore à se laisser apprivoiser, victoria, dans un sanglot, supplia sa nièce de l'abandonner à son triste sort ; mais la jeune fille refusa et raisonna sa tante doucement :

    Non  Ne retirez pas votre main. Je resterai près de vous. Je suis venue de mon plein gré, sachant que nous devons pardonner comme Dieu nous pardonne nos péchés. Ne parlons plus de ce passé douloureux pour vous comme pour moi. Ma pauvre mère souffrait beaucoup moralement, et le caractère de mon père, sous l’influence redoutable de cette Édith d’Argenson, lui réservait encore des épreuves dont elle ne pouvait se douter. Ma mère ne pourra trouver le repos que lorsque la ou les meurtrières seront punies. Sachez qu’elle vous a pardonné, et que la justice divine a déjà commencée de faire son œuvre. Vous obtiendrez la joie éternelle et le repos de votre âme de par votre aveu sincère, chère tante. Votre remord suffit à Dieu pour votre pardon.

    La voix d’Isabelle tremblait d’émotion. Dans la pénombre, son regard distinguait mal la figure de la mourante. Pendant un long moment, elle n’entendit plus que sa respiration sifflante. Lorsque Victoria murmura :

    Tu as bien souffert, et tu souffres encore par cette femme, n'est-ce pas ? Angel a toujours été au courant de bien des choses qui se passaient au château. Ta marraine, Dominique, Angel, de loin, ont assurés ta protection sans que tu t'en doutes. Tâches de savoir qui a commis cet assassina. Ce n’est pas facile après tant d’années ; mais si ma confession peut faire que tu puisses, avec l’aide de tes cousins... oui, je sais qu’ils sont près de toi et... et qu’ils vont tout faire... pour t’aider... si... si je peux faire... avec ma confession... que ces meurtrière... soient punies ? Alors, j'aurai, peut-être gagné mon ciel...

    — Chut ma tante... ne vous fatiguez plus. Je vais me servir de votre confession en la confiant à mes cousins. Cette femme nourrit une haine féroce contre moi.  Je le sais depuis longtemps ; mais je me défendrais contre elle... ne parlez plus... reposez-vous. vous avez gagné votre rédemption.

    Victoria, péniblement, ajouta :

    — Je dois te dire encore... je te lègue ma fortune qui est considérable... mon frère n'en sait rien. Antoinette ne veut... pas de rente. Elle rentrera chez les trappistines après... après ma mort. C’est... je pense, pour gagner le salut de mon âme... aussi... je ne veux pas la décevoir. L’abbé Forges... l'abbé va venir tout... tout à l’heure. J'ai encore un peu de temps pour finir de régler mes affaires sur terre. Puis elle se tut. Ce dernier effort  fournit par sa tante avait été trop rude. Isabelle, toujours à genoux, priait. Elle songeait à la triste existence de cette femme qui n’avait pas trouvé d’affection chez sa mère, et probablement pas chez son frère. Peut-être aussi, comme le supposait son père, avait-elle connu l’amour, et celui-ci,  l'avait dédaigné à cause de son infirmité. Cette déception avait dû ravager ce cœur entier, passionné, tel qu'était sans nul doute, le sien. Plus tard, le remord l'avait-il saisie, pour finir par dévaster cette âme orgueilleuse et fière. Maintenant, la pitié, dominait tout autre sentiment chez Isabelle. Elle n’avait plus qu’un désir, et c'était l’apaisement de l'âme tourmentée de sa tante. Son souffle court n'augurait rien de bon en cette nuit ou l'orage s'approchait de Monteuroux ou les éclairs zébraient déjà le ciel.

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